Cartagena de Indias

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There is no doubt that Cartagena de Indias has a stunning historic centre. Narrow, colourful, winding streets delight the tourist at every step and they don’t have anything to envy from romantic European cities like Venice, Paris, Prague or Seville. If you have a good budget, the city offers you all the pleasures that the most demanding tourist could wish for, and you won’t even notice the reality disguised behind this old colonial city.

The hidden side of Cartagena de Indias
Cartagena is growing, it´s booming and fights to modernize itself to become the new Colombian Miami. Within this desire of offering an unforgettable experience to tourists, it seems it has forgotten about its own citizens, the Cartageneros. When walking about the city, outside of its walls, and on condition that you don’t go to Boca Grande, you will have the feeling that it is a bit dangerous.

The police force of Cartagena de Indias seems to come from a reggaeton video clip instead of the police academy. They aren’t authority figures in the city. They don’t seem trustworthy and don’t provide a feeling of safety. When you ask them for the price of a taxi ride or that of products sold in the street, they hesitate as if they don´t live there. They look for their own benefit and don´t hesitate to stop tourists driving with the excuse that they have broken a traffic rule. Then, in a disguised manner, they offer to withdraw the fine if you ´collaborate´ with them. Without shyness they claim not to fine the locals, who lack basic road-safety education, because, as they argue, it is not possible to ask for money from those who don´t have it.

On the outskirts of the historic centre, the condition of the pavements, roads and beaches is haphazard and unsafe. It is difficult to understand how a city with such a high level of tourism doesn’t have its streets and beach access in good condition. Sometimes, among so much…disorder, you will find a shopping centre. Entering one of them is like teletransporting yourself to any other capitalist country. Similar to skiing in Dubai, it makes no sense.

Murallas Walls Cartagena de Indias

But there is always an explanation, although of course, explaining this in just one post is difficult. The reason why you hardly see any disabled people in Cartagena, or anyone wearing prescription glasses; the reason why you will find kids asking for money while swimming in the water as you journey to certain islands or merchants asking you to pay them extra money so their family can eat is due, obviously, to the level of poverty of Cartagena.

The locals claim that poverty is due to corruption that the politicians and mayors of Cartagena de Indias had and have, always get to power under promise of social benefits and end up leaving the town hall with their pockets full of money. This seems to be creating a division between the mayor´s office and the people.

The town hall does not seem to be interested in taking in money from the Cartageneros. They prefer to focus on collecting taxes from tourists. Anyone in the street can be a merchant selling any product at any price as no licence is required to do so. Therefore, the mayor doesn’t collect anything and neither does he or she know the amount of money flowing within the city. Taxi drivers set their own fares and private bus drivers seem not to have their profit under control either.

Alcaldia Twon Hall Cartagena de Indias

The Cartageneros see how the money collected from tourism by the mayor´s office doesn’t go towards improving the disadvantaged areas of the city. They go on strikes weeks before of the deadline to avoid paying their annual taxes in order to get up to a 50% discount, thinking that this is favourable for them. The poverty in the city only allows them to think on a daily basis.

Centro Historico Cartagena

Each side collects money for itself, seeking their own benefit in the short term without a common goal for the future. Both groups seem not to realize that they have to reach an agreement to reduce poverty and improve youth education which, in the long term, would also benefit the tourism in the city.

As a vacation city, Cartagena de Indias is just perfect. It has all the pleasures that any tourist could ask for: relaxation, historic landmarks, idyllic beaches, splendid sunshine, delicious cocktails, an unmistakable Caribbean atmosphere and luxury hotels. As a city to settle down, it feels like staying in Cartagena de Indias to live would only make sense if you decided to get involved with the cause to fight and change the current situation. The issue seems to be that the city has already accepted its fate.

Vistas Sight Convento de la Popa, Cartagena

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No hay duda de que Cartagena de Indias posee un centro histórico espectacular. Calles estrechas, sinuosas y coloridas que deleitan al turista a cada paso y que nada tienen que envidiar a otras ciudades románticas europeas como Venecia, Paris, Praga o Sevilla. Si dispones del presupuesto suficiente, la ciudad te ofrecerá todos los placeres que el turista más exquisito pudiera desear, y ni siquiera notarás la realidad que se esconde detrás de esta antigua ciudad colonial.

The hidden side of Cartagena de Indias
Cartagena crece, está en auge y lucha por modernizarse a pasos agigantados para convertirse en el nuevo Miami colombiano. En su afán por ofrecer al turista una experiencia inolvidable, parece haberse olvidado de sus propios ciudadanos, los cartageneros. Al pasear por la ciudad, fuera de sus murallas, y siempre y cuando no vayas a Boca Grande, tendrás la sensación de que es un poco peligroso.

El cuerpo de policía de Cartagena de Indias parece salido de un videoclip de reggaeton y no de una academia de policía. No son una figura autoritaria en la ciudad, no parecen confiables y no dan sensación de seguridad. Al preguntarles por el precio de taxis, o productos a la venta en la calle, vacilan como si no fueran de allí.  Buscan el beneficio propio y no dudan en parar al turista conduciendo por sus calles con la excusa de haber infringido alguna norma de tráfico y, de manera disimulada, ofrecerle no pagar la multa  si le colaboras. Sin pudor dicen no multar al cartagenero, que carece de conocimientos viales básicos porque, argumentan, no se le puede pedir al que no tiene.

A las afueras del centro histórico, el estado de las aceras, las carreteras, las playas, es decadente e inseguro. No se entiende como una ciudad con tanto turismo no dispone de un buen estado de sus vías y acceso a playas. A veces, entre tanto… desorden, encontrarás un centro comercial. Entrar en uno de ellos es como teletrasportarte a cualquier país capitalista. Igual que esquiar en Dubai, no tiene sentido.

Murallas Walls Cartagena de Indias

Pero siempre hay un por qué, aunque claro, explicarlo escribiendo un sólo post es difícil. La razón por la que casi no veras discapacitados en Cartagena, o personas con gafas de vista; la razón por la que veras niños pidiendo dinero en el agua a tu llegada en barco a ciertas islas o vendedores que te pedirán más dinero para que su familia pueda comer se debe, obviamente, al nivel de pobreza de Cartagena.

Los habitantes dicen que la pobreza se debe a la corrupción, que los políticos y alcaldes que Cartagena de Indias ha tenido y que tiene, siempre llegan al poder prometiendo beneficios sociales y se van del ayuntamiento con los bolsillos llenos. Es esto lo que parece haber creado una separación entre la alcaldía y el pueblo.

La alcaldía no parece interesada en recaudar dinero de los cartageneros. Prefiere centrase en recaudar dinero de los turistas. Todo el mundo puede vender en la calle cualquier producto a cualquier precio, no se requiere de licencia y por lo tanto no hay recaudación del ayuntamiento ni se sabe el dinero que se mueve en la ciudad. Los taxistas establecen sus propias tarifas, y tampoco los autobuses privados parecen tener sus beneficios controlados.

Alcaldia Twon Hall Cartagena de Indias

Los cartageneros ven como el dinero que recauda la alcaldía del turismo no repercute en una mejora sustancial de las partes más desfavorecidas de la ciudad. Se declaran en huelga semanas antes del pago del impuesto tributario anual para obtener descuentos de hasta el 50% pensando que es lo más favorable para ellos. La situación de pobreza sólo les permite pensar en su día a día.

Centro Historico Cartagena

Cada uno recauda por su parte buscando el beneficio propio a corto plazo sin un objetivo común de futuro. Ambas partes parecen no darse cuenta que tienen que llegar a un acuerdo para reducir la pobreza y mejorar la educación de los jóvenes lo  que a largo plazo también beneficiaría al  turismo de la ciudad.

Como ciudad de vacaciones Cartagena de Indias es perfecta. Dispone de todos los placeres del turista más exigente: relax, monumentos históricos, playas paradisiacas, un sol espléndido, deliciosos cocteles, una maravillosa atmosfera caribeña y hoteles de lujo. Como ciudad para establecerse, da la sensación que quedarse en Cartagena de Indias a vivir sólo podría tener sentido si uno decide involucrarse con su  causa y quiere luchar por cambiar su situación actual. El problema es que la ciudad parece haber aceptado ya su destino.

Vistas Sight Convento de la Popa, Cartagena

One thought on “Cartagena de Indias

  1. What you said is right, i cannot agree with you more, and I’m colombian. Sadly, politicians have done so much damage on this beautiful city in addition to the effects of low education level and development in the city.

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